11 hombres con discapacidad auditiva (que los volvía inmunes a los mareos), ayudaron en las pruebas para entender los avatares de los astronautas en el espacio.

Antes de que la NASA pudiera enviar humanos al espacio, la agencia necesitaba comprender mejor los efectos de la ingravidez prolongada en el cuerpo humano. Entonces, a fines de la década de 1950, la NASA y la Escuela Naval de Medicina de Aviación de EE. UU. Establecieron un programa de investigación conjunto para estudiar estos efectos y reclutaron a 11 hombres sordos de entre 25 y 48 años del Gallaudet College (ahora Universidad de Gallaudet). Hoy, estos hombres son conocidos en la historia como los “Gallaudet Eleven”, y sus nombres se enumeran a continuación:

Robert Greenmun, Barron Gulak, Raymond Harper, Jerald Jordan, Harry Larson, David Myers, Donald Peterson, Raymond Piper, Alvin Steele John Zakutney y Harold Domich. Todos menos uno se habían quedado sordos a su corta edad debido a la meningitis espinal, que dañó los sistemas vestibulares de su oído interno de una manera que los hizo “inmunes” a la cinetosis. A lo largo de una década de varios experimentos, los investigadores midieron la no reacción de los voluntarios a la cinetosis tanto a nivel fisiológico como psicológico, confiando en que los 11 hombres informaran en detalle sus sensaciones y cambios en la percepción. Estos experimentos ayudan a mejorar la comprensión de cómo funcionan los sistemas sensoriales del cuerpo cuando las señales gravitacionales habituales del oído interno no están disponibles (como es el caso de estos hombres jóvenes y en vuelos espaciales). “Éramos diferentes en la forma que ellos necesitaban”, dijo Harry Larson, uno de los sujetos de prueba voluntarios.

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Los experimentos probaron el equilibrio de los hombres y las adaptaciones fisiológicas en una amplia gama de entornos. Una prueba vio a cuatro sujetos pasar 12 días seguidos dentro de una sala de rotación lenta de 20 pies, que permaneció en un movimiento constante de diez revoluciones por minuto. En otro escenario, los sujetos participaron en una serie de vuelos de cero g en el avión “Vomit Comet” para comprender las conexiones entre la orientación del cuerpo y las señales gravitacionales. Otro experimento, realizado en un ferry frente a la costa de Nueva Escocia, probó las reacciones de los sujetos en el mar picado. Mientras los hombres de prueba jugaban a las cartas y disfrutaban de la compañía del otro, los investigadores estaban tan abrumados por el mareo que el experimento tuvo que cancelarse. Los sujetos de prueba de Gallaudet no informaron efectos físicos adversos y, de hecho, disfrutaron de la experiencia. El participante de la prueba, Barron Gulak, comentó más tarde sobre tales experimentos: “En retrospectiva, sí, fue aterrador … pero al mismo tiempo éramos jóvenes y aventureros”.

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Con base en sus hallazgos de una década de experimentación, los investigadores obtuvieron información sobre los sistemas sensoriales del cuerpo y sus respuestas a entornos gravitacionales extraños. A través de su resistencia y dedicación, el trabajo del Gallaudet Eleven hizo contribuciones sustanciales a la comprensión de la cinetosis y la adaptación a los vuelos espaciales.

Fotografías Cortesía de la Marca